Могут ли микробы стать альтернативой традиционным удобрениям

Компании все ближе к некоторым многообещающим решениям, которые помогут собирать отличный урожай, пишет издание.

Фермеры зависят от минеральных  удобрений для обеспечения высоких урожаев, необходимых для удовлетворения глобального спроса на продовольствие, но это дорого обходится окружающей среде. Их производство  зависит от природного газа или угля, на долю которых приходится немногим более 2% мировых выбросов, вызывающих потепление климата, а химические удобрения вносят свой вклад в сельскохозяйственные стоки, которые наносят ущерб дикой природе. Для аграриев стоимость удобрений также может быть непредсказуемой, поскольку цены зависят от наличия таких компонентов, как азот, фосфор, калий и газ.

Все это подстегнуло поиски альтернатив минеральным удобрениям, которые начинают приносить результаты. Тяжеловесы агробизнеса, включая Bayer, Cortevaи Archer-Daniels-Midland, а также множество стартапов приближаются к некоторым решениям по сокращению использования обычных удобрений, включая переход на микробы, переработанные органические отходы и другие заменители с низким уровнем выбросов и без химикатов.

Гранулы удобрений Yara. Источник: Yara

Решимость отрасли была усилена с началом конфликта России и Украины, который сократило почти пятую часть мирового экспорта удобрений на достаточно большой срок в прошлом году, а также снизил поставки газа, в результате чего цены на удобрения в США достигли рекордного уровня в марте прошлого года. Хотя за последние несколько месяцев цены упали, эталонный североамериканский индекс по-прежнему на 80% выше, чем три года назад. «Эта нестабильность действительно усилило наше внимание к решениям, которые мы можем предложить уже сейчас», — говорит Келли Гиллеспи, вице-президент Bayer AG по услугам цифровой экосистемы.

Bayer поддерживает стартапы, которые используют способность микробов помогать растениям получать естественные питательные вещества из окружающей среды. Среди них — компания Sound Agriculture Co. из Эмеривилля, Калифорния, производящая стимуляторы для микробов. Его продукт под названием Source помогает микробам использовать больше атмосферного азота и преобразовывать его в пригодную для растений форму, а также позволяет расщеплять фосфаты в почве. В маркетинговых материалах Sound говорится, что он своего рода «как кофеин для микробов».

По словам главного исполнительного директора Адама Литла, когда Source используется вместе с традиционными удобрениями, то сильно повышает урожайность, а добавка может заменить до 30% синтетического азота, который фермер обычно использует, без снижения производительности. «Он делает корни больше и длиннее».

Для 56-летнего Боба Павловски, который выращивает кукурузу, сою и пшеницу на 650 гектарах Вероне, штат Нью-Йорк, стремительный рост стоимости минеральных удобрений подстегнул его прибегнуть к миру микробов. Он увидел, что цены на азот, самую важную добавку для его кукурузы, почти удвоились в 2022 году. Потратив 13 250 долларов на Source в прошлом году, он смог сократить свои ежегодные расходы на удобрения на 64 655 долларов, или на 30 %, а также увеличил свои урожай. Павловски ожидает, что все больше производителей начнут внимательно изучать альтернативы удобрениям. «Все пытаются найти способы сэкономить в сельском хозяйстве».

Инвестиции в эту сферу являются частью более широкого развития сельскохозяйственных технологий. По данным PitchBook, венчурные капиталисты вложили 10,5 млрд долларов в агротехнологии в 2021 году, что на 58% больше, чем в 2020 году, а в 2023 году, вероятно, будет рекордное финансирование, направленное на их коммерциализацию.

Гигант по производству семян и средств защиты растений Corteva Inc. заявляет, что их порошковый продукт под названием Utrisha N улучшает использование азота, помогая растениям фиксировать азот из воздуха и превращать его в аммиак, форму азота, которую они могут использовать. Archer-Daniels-Midland Co., крупный сельскохозяйственный производитель, работает над созданием продукта, который не требует химической обработки и имеет меньший углеродный след, чем обычные удобрения. А компания Yara International ASA, базирующаяся в Осло, превращает органические отходы в удобрения и планирует начать их производство с использованием гидроэнергетики, чтобы сократить выбросы на 90% по сравнению с продуктами, произведенными на газе.

Препятствием для любого, кто торгует альтернативными удобрениями, будет убедить фермеров отказаться от надежных продуктов, которые они использовали в течение десятилетий. Бен Риенше, который обрабатывает 5656 гектар земли в Айове, говорит, что пробует один или два заменителя удобрений в год на небольших участках, но ни один из них не добился успеха. «Некоторые из них просто ужасны, — утверждает он.

Однако по мере того, как все больше компаний работают над поиском решений климатических проблем и в эту проблему вкладывается все больше денег, есть основания для оптимизма, считает Кирк Хейни, управляющий партнер Radicle Growth, венчурного фонда из Сан-Диего, который инвестирует в сельское хозяйство.  «Технологии приведут к производству большего количества продуктов питания, — уверен Хейни, — с меньшими затратами и меньшим воздействием на окружающую среду».

Перевод Станислава Прыгунова, специально для БВ